Гидроэнергетика - область хозяйственной и экономической деятельности человека, а также совокупность природных и искусственных подсистем (гидроэлектростанций), служащие для преобразования энергии водного потока в электрическую энергию.

На этих электростанциях, в качестве источника энергии используется потенциальная энергия водного потока, первоисточником которой єсть Солнце, что испаряет воду, которая впоследствии выпадает на возвышенностях в виде атмосферных осадков и стекает вниз, формируя реки.

Гидроэлектростанции обычно строят на реках, сооружая плотины и водохранилища. Также возможно использование кинетической энергии водного потока на так называемых вильнопотокових (деривационных) ГЭС.

Поскольку плотность воды примерно в 800 раз больше плотности воздуха, даже медленный поток воды, или слабое океанское течение может производить значительное количество энергии.

По состоянию на 2006 год гидроэнергетика обеспечивает производство до 88% возобновляемой и до 20% всей электроэнергии в мире, установленная гидроэнергетическая мощность достигла 777 ГВт.

На 2010 год гидроэнергетика обеспечивает производство до 76% возобновляемой и до 16% всей электроэнергии в мире, установленная гидроэнергетическая мощность достигает 1015 ГВт. Лидерами по выработке гидроэнергии на гражданина являются Норвегия, Исландия и Канада. Наиболее активно гидростроительство на начало 2000-х ведет Китай, для которого гидроэнергия является основным потенциальным источником энергии, в этой же стране размещено до половины малых гидроэлектростанций мира.

В последние десятилетия проводятся широкомасштабные исследования практического использования значительного потенциала течений в морях и океанах, которые подразделяют на непериодические, муссонные (пассатные) и приливно-отливные. Из них в первую очередь рассматривается возможность использования энергии главных непериодических течений (Гольфстрим, Куросио и др.), Суммарный энергетический потенциал которых по разным методикам оценивается от 5 до 300 млрд кВт.